Le milliardaire qui a raté TikTok essaie de le battre


NEW DELHI : En 2017, Su Hua, le fondateur d’une startup chinoise appelée Kuaishou Technology, était sur le point de conclure le plus gros contrat de sa carrière : l’acquisition d’un service vidéo naissant qui deviendrait TikTok. Mais son grand rival ByteDance Ltd est arrivé avec une meilleure offre, et Su a raté ce qui est devenu une sensation mondiale.
Aujourd’hui, l’entrepreneur de 38 ans est en train de se venger. En février, Kuaishou est devenue publique à Hong Kong, levant plus de 5 milliards de dollars grâce à ses opérations vidéo et commerciales en plein essor. ByteDance, quant à lui, s’est mêlé au gouvernement américain et s’est ensuite impliqué dans la répression technologique de la Chine, retardant probablement sa propre offre publique initiale.
Su ne perd pas un instant. Au ras des liquidités de l’introduction en bourse, Kuaishou augmente ses dépenses pour combler l’écart avec ByteDance, plus de quatre fois sa taille. Kuaishou prévoit de se développer dans des pays comme le Brésil et l’Indonésie, plutôt que le bastion de TikTok aux États-Unis. La société a l’intention de doubler son effectif mondial à 2 000 d’ici la fin de l’année pour accélérer le déploiement de ses produits à l’international.
Kuaishou pourrait avoir un avantage sur son rival sur ces marchés. Alors que TikTok a tendance à être rempli d’adolescents photogéniques et dansants, les stars de Su sont une équipe d’artistes diversifiée, parfois insouciante, souvent originaire de régions rurales. Il s’agit notamment d’un agriculteur alcoolique et d’un chauffeur de camion long-courrier.
“TikTok est un grand leader devant nous aujourd’hui dans le monde, mais il y a encore une énorme marge de croissance”, a déclaré Su dans sa première interview en quatre ans. « La philosophie de Kuaishou est assez différente de celle de nos pairs, et elle s’appuie sur mes expériences et valeurs personnelles. »
Pour piloter l’expansion de Kuaishou, l’entrepreneur déploie une stratégie éprouvée de création d’un forum vidéo du commun des mortels, mélangeant des recommandations basées sur l’intelligence artificielle avec une curation humaine pour offrir une expérience personnalisée. Son entreprise vise à atteindre 250 millions d’utilisateurs mensuels hors de Chine cette année, après avoir triplé cette base au cours des six derniers mois seulement. Il compte environ 300 millions d’utilisateurs quotidiens en Chine.
Les applications étrangères de Kuaishou s’étendent de Kwai à Snack Video et Zynn. Kwai, son exportation la plus réussie et le jumeau international de sa plate-forme nationale, a été téléchargé plus de 76 millions de fois au cours du premier semestre 2021 dans des pays comme le Brésil et le Mexique, tandis que SnackVideo s’est construit une clientèle sur des marchés comme l’Indonésie et le Pakistan.

Environ la moitié de ses 150 millions d’utilisateurs mensuels à l’étranger sont désormais originaires d’Amérique latine, l’un des marchés clés de TikTok. Plus tôt cette année, la société de Su a conclu un accord pour parrainer le tournoi de la Copa América 2021, un gros tirage dans la région. Il s’est également engagé à dépenser 10 millions de dollars pour inciter les créateurs de contenu sportif au cours de la prochaine année.
Comme toutes les entreprises technologiques chinoises, Kuaishou a une motivation supplémentaire pour se développer à l’étranger alors que Pékin s’attaque à son industrie nationale. Les autorités chinoises se sont concentrées sur des dirigeants comme Tencent Holdings Ltd et Alibaba Group Holding Ltd, mais l’incertitude concernant les futures réglementations a déclenché une large déroute du marché. L’action de Kuaishou a presque quadruplé après ses débuts et a depuis chuté près de son prix d’offre.
Le lieutenant de Su, Tony Qiu, ancien investisseur de Bain Capital et cadre de Didi, a aidé le géant chinois du transport à distance à s’implanter au Brésil. Depuis qu’il a rejoint Kuaishou en août dernier, il a mis sa connaissance du marché local à l’épreuve, en dirigeant une équipe composée d’employés de Google, Netflix Inc et TikTok. En avril, Kuaishou a également accueilli à bord Wang Meihong, un ancien ingénieur senior de Facebook Inc, pour superviser la technologie de ses produits mondiaux.
“Ce ne sont pas seulement les esprits créatifs ou les jeunes utilisateurs branchés qui font de la synchronisation labiale et de la danse qui viennent sur notre plate-forme”, a déclaré Qiu. « Kuaishou est plus universel. »
Prenez João Paulo Venancios, un créateur kwai de 22 ans vivant dans l’état de Paraíba au nord-est du Brésil. Depuis qu’il a commencé sur Kwai en mars 2020, Venancios a construit un public de 2,6 millions de personnes avec des clips où lui et sa grand-mère de 70 ans reconstituent la vie quotidienne et des scènes de film. Les commerçants locaux l’engagent pour faire des apparitions dans leurs magasins, ce qui lui rapporte environ 6 000 réaux brésiliens (1 149 $) chaque mois, assez pour louer une maison et poursuivre son rêve de devenir chanteur professionnel. C’est une renommée qu’il n’aurait pas pu construire sur TikTok ou Instagram, dont les algorithmes rendent plus difficile pour les créateurs peu connus de devenir viraux.
“Ma grand-mère est très drôle et nous avons créé un lien”, a-t-il déclaré. « Les gens sur Kwai trouvent mes vidéos plus pertinentes. »

Cette nature terre-à-terre des plates-formes de Kuaishou reflète les humbles débuts de son fondateur. Alors que Su a maintenant une valeur nette de près de 9 milliards de dollars, il est né et a grandi dans un petit village de la province centrale du Hunan en Chine. À partir de là, Su a réussi l’examen d’entrée à l’université exténuant du pays et a été admis à la prestigieuse université de Tsinghua, où il a étudié la programmation de logiciels, avant de travailler comme développeur chez Google et Baidu Inc.
“En grandissant, j’ai vu plus de gens qui n’avaient pas eu de chance comme moi”, a déclaré Su. “J’espère donc que Kuaishou leur fournira un autre moyen d’interagir avec un monde différent du leur.”
Son expérience a conduit Su à l’entrepreneuriat : avant Kuaishou, il avait participé à plus de 30 projets dans des domaines allant de la publicité vidéo à la recherche mobile et au commerce électronique. Tous ont fait un flop. Ruby Lu, un investisseur en capital-risque qui a fait un pari précoce à Kuaishou pour DCM Ventures, a alors repéré les talents d’ingénieur de Su.
“Il est apparu comme un super geek”, a-t-elle déclaré. “Dans mon livre, c’est un compliment.”
En 2013, il a rencontré son collègue ingénieur logiciel Cheng Yixiao lors d’un dîner qui a duré jusqu’à 2 heures du matin. Ensemble, ils ont transformé Kuaishou, que Cheng avait lancé deux ans plus tôt en tant que créateur de GIF, en une plate-forme de partage de vidéos proposant toutes sortes de contenus, y compris des vignettes de la vie dans la Chine rurale.
À la mi-2016, il avait recueilli 50 millions d’utilisateurs mensuels, selon les données de QuestMobile. De plus grands rivaux comme Weibo Corp et Tencent Holdings Ltd ont créé leurs propres offres de courtes vidéos mais n’ont pas pu construire une communauté fidèle, jusqu’à ce que ByteDance arrive avec Douyin, qui a séduit une population plus jeune – et potentiellement plus lucrative.
Su a presque atterri sur TikTok. En 2017, Alex Zhu et Louis Yang, fondateurs de l’application de karaoké Musical.ly, faisaient le tour de leur tenue de trois ans, qui avait rassemblé 10 millions d’utilisateurs aux États-Unis, principalement des enfants et des adolescents. Ils ont rencontré des dirigeants de Facebook et YouTube, mais c’est Su qui est allé le plus loin dans les discussions avec eux. Ensuite, le fondateur de ByteDance, Zhang Yiming, débordant d’argent de son application d’actualités à succès Toutiao, est intervenu et a proposé de racheter la startup pour près d’un milliard de dollars, ont déclaré des personnes proches du dossier.
“Nous n’avions pas beaucoup d’argent”, a raconté Su. “C’est un épisode d’impact significatif, mais pas celui qui détermine tout.”
TikTok a hérité de la base d’utilisateurs, de l’interface et des accords de licence de Musical.ly avec les maisons de disques, devenant ainsi la première application grand public chinoise à se mondialiser. Ce succès – il compte environ 100 millions d’utilisateurs mensuels aux États-Unis seulement – a suscité l’hostilité de l’administration Trump, qui a fait valoir que sa société mère chinoise représentait une menace potentielle pour la sécurité nationale.
Aujourd’hui, Kuaishou compte 1 milliard d’utilisateurs mensuels sur tous les produits dans le monde, contre 1,9 milliard pour ByteDance. Les publicités en ligne ont dépassé les cadeaux virtuels pour devenir le principal moteur de revenus de Kuaishou, représentant la moitié des 17 milliards de yuans (2,6 milliards de dollars) de revenus pour le trimestre de mars. Cette contribution pourrait atteindre 60% d’ici la fin de l’année, a déclaré Su, bien que l’entreprise reste dans le rouge alors qu’elle ajoute de nouvelles activités comme le commerce électronique et les jeux.

Certains analystes soutiennent qu’à sa taille, Kuaishou devrait déjà générer des bénéfices plutôt que de dépenser de l’argent pour la croissance des utilisateurs. Son sponsor d’introduction en bourse, Morgan Stanley, a récemment abaissé la note de son action et réduit son cours cible de 57% à 130 $.
“Si Kuaishou ne peut pas croître de manière organique et lisser les coûts lorsque la concurrence se détériore, cela signifie que son modèle commercial peut être confronté à de grands défis”, a déclaré Wang Guanran, analyste basé à Shanghai chez Citic Securities Co.
De retour chez eux, ByteDance et Kuaishou sont aux prises avec la répression de Pékin contre ses géants de la technologie. L’ambiance relativement peu polie de Kuaishou – qui comportait autrefois tout, des mères mineures aux rappeurs faisant l’éloge de la drogue – a attiré la censure du régulateur d’Internet au fil des ans. Il faisait partie des entreprises Internet condamnées à une amende cette semaine pour avoir diffusé du contenu sexuellement suggestif impliquant des enfants. Les deux pionniers de la courte vidéo faisaient partie des 34 géants de la technologie condamnés à se conformer aux règles antimonopoles de Pékin en avril.
Kuaishou travaille en étroite collaboration avec les régulateurs antitrust, qui n’ont trouvé aucun acte répréhensible dans l’entreprise, a déclaré le PDG. Su, qui en 2018 a présenté des excuses publiques pour les vidéos de mères adolescentes, a déclaré que la modération du contenu était la “ligne rouge” pour les plateformes Internet, ajoutant qu’il avait toujours reconnu les responsabilités sociales de son entreprise.
Kuaishou ne deviendra pas un autre Douyin ou TikTok, dit Su. Même si son entreprise s’appuie désormais davantage sur les meilleurs influenceurs et célébrités pour stimuler les ventes de publicités et de commerce électronique, elle continuera d’être une plate-forme pour les petits créateurs comme le musicien de rue, l’écrivain de pop-science et l’ouvrier d’usine que Su lui-même suit et conseille. anonymement.
“Nous essayons de trouver un équilibre entre efficacité et équité, et nous serions toujours ceux qui accordent le plus d’importance à l’équité dans l’industrie”, a-t-il déclaré.